Klimawandel Alpengletscher: Seit Jahrtausendwende ein Sechstel geschmolzen

Die Gletscher in den Alpen schmelzen mit rasanter Geschwindigkeit. In 14 Jahren hat diese Eismasse um 17 Prozent abgenommen, wie Forscher in einer Studie berichten. Das könnte auch Auswirkungen auf die Flüsse haben.

Gletscher in den Berner Alpen im Kanton Wallis
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Die Situation in den Alpen hat sich durch den Klimawandel stark verändert. Die Gletscher in diesem Gebirge verloren innerhalb von nur 14 Jahren - seit der Jahrtausendwende bis 2014 - etwa rund 17 Prozent ihres Eisvolumens. Das sind mehr als 22 Kubikkilometer. Dies berichten Forscher der Universität Erlangen-Nürnberg im Fachmagazin "Nature Communications".

In der Studie untersuchten die Erlanger Geografen erstmals die kompletten Alpen statt nur einzelner Gletscher oder Regionen. Dafür nutzten sie Daten von Radarsatelliten, um dreidimensionale Modelle der Erdoberfläche zu erstellen, und kombinierten diese mit optischen Satelliten-Aufnahmen. Dadurch konnten sie Fläche und Höhe der Gletscher messen. "Der Vorteil ist, dass man das Gletschervolumen im Ganzen betrachten kann", sagt Christian Sommer vom Institut für Geografie.

Der Schweizer Aletschgletscher 1935 und 2018

Aletschgletscher
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Aletschgletscher
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Randregionen sollen zuerst eisfrei sein

Den größten Eisverlust stellten die Forscher in den Schweizer Alpen fest. "Diese haben die größten Gletscherflächen und gleichzeitig die größten Schmelzraten", sagte Sommer. So schmolz die Oberfläche des Großen Aletschgletschers im Schweizer Wallis, dem größten Gletscher der Alpen, um mehr als 5 Meter pro Jahr in den unteren Lagen. "In den höchsten Lagen der Zentralalpen scheint es dagegen noch keine Eisschmelze zu geben", sagte Sommer.

Ganz anders in den Randgebirgen: Da beobachteten die Forscher einen Rückgang der Gletscher auch in den höheren Lagen. "Das spricht dafür, dass die Randbereiche die ersten Regionen sein werden, die künftig eisfrei sind", sagt Sommer.

Die Daten ermöglichen es seinen Angaben nach, die Entwicklung des Großteils der knapp 4.000 Gletscher in den Alpen auszuwerten. Sie erlaubten aber auch Vorhersagen über das Schmelzwasser in den Sommermonaten, das für die Wasserversorgung und Energiegewinnung vieler Länder wichtig sei. "Das hat Auswirkungen über den Alpenraum hinaus, weil es Einfluss auf den Wasserhaushalt einiger großer europäischer Flusssysteme mit Ursprung in den Alpen hat", erläutert Sommer. So ergaben beispielsweise frühere Abschätzungen des Wasserabflusses einen Anteil von bis zu 20 Prozent aus Gletscherschmelzwasser für die Flüsse Rhone und Po während der Sommermonate. 

Link zur Studie

Die Studie ist unter dem Titel "Rapid glacier retreat and downwasting throughout the European Alps in the early 21st century" im Fachblatt nature communications erschienen.

mpö/dpa

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